解析经济危机对开源的影响

伴随着12月气温的骤然下降,全球经济环境也迅速迎来了“寒冬”,衰退已成必然。股票市场的低迷已经影响到所有行业的任何企业,自然每一个开源厂商、每一个Linux项目都或多或少将受到影响。据开源分析师表示,从短期来看,无论是开源厂商还是商业软件厂商,都将遭受经济危机的伤害;但是从长远来看,开源却又将受益于这次经济衰退,短期的阵痛或有利于其长期的健康发展,为其带来新的机遇。

Alfresco是一家在Linux基础上开发开源内容管理系统(CMS)的企业,其副总裁Matt Asay近日表示,如果分长期和短期两种情况来看,当前经济危机给开源软件社区所带来的影响是截然不同的。他表示,从短期来看,在未来数周内,无论是开源行业还是商业软件领域,所有人将会发现“现实是残酷的”。他还表示,过去几个月已经是他所经历的最为艰难的岁月。

这无疑是一个坏消息。不过Asay同时还表示,好的方面是,从长期来看,开源将大大受益于这次经济衰退,由于多数公司会采取大幅缩减开支的措施,来应对经济危机,而这对于低成本的开源软件来说,这无疑是一个机会。

来自分析机构Gartner的副总裁Mark Driver对此深表赞同,“我认为开源软件在未来将极具吸引力,因为它的获得成本要低的多。如果我可以不用花钱就能使用它,在当前经济状况下,这无疑是一件再好不过的事情,对用户来说颇具吸引力。”

对于使用开源软件的企业来说,这当然是一件好事情,但是,对于那些依靠服务和支持来谋生的厂商来说,所受影响的程度还不能确定。不过,至今为止,经济低迷在这个领域所带来的影响还没有那么强烈。

举个例子来说,Canonical靠销售和支持Ubuntu来实现收入。由于它的资金来自于创始人Mark Shuttleworth个人,Canonical受经济衰退的影响并不大;其营销经理Gerry Carr表示,该公司的员工数量目前已经超过200人,仅仅在去年就增长了100人。Canonical正在招聘更多的开发者,并大力补充其商业化团队 ——与OEM厂商协作的员工。Canonical的增长势头非常强劲。

价格优势是开源取胜的关键
Asay提到,Linux公司通常在价格上比专有软件公司更具优势,当经济下滑的时候,这可能是一件非常关键的事情。他表示,“尽管现在处于经济寒冬,在刚过去的一周,我们还是签下了三个单子:其中一个单子竞争对手产品价格是500万美元,而我们的产品只有50万美元;另外,我们还以25万美元拿下了另一个单子;还有在加拿大的一个单子,来自专有软件公司的产品标价超过了1百万美元,而我们的只有10万美元。”

Red Hat市场战略主管Joel Berman也同样认为,在经济艰难时期,Linux和开源软件是更有吸引力的选择。“这对我们是一个利好消息,企业将会更多的关注开源…因为这可以让它们把购买软件的钱省下来,然后将其用于并购其它企业,或者发展新的业务。另外,它们可以在现有的服务器上安装上Linux操作系统,给老服务器注入新生命力,充分利用已投资的设备。”

Canonical的Carr先生表示,对于开源所取得的这些成功他并不感到意外。“Linux在这类市场中颇具优势;人们希望能够节省在IT系统上的投资。成本不是一切,但却非常重要,尤其在经济危机中更是如此。”

对于Zimbra来说,这一点也非常重要。Zimbra是一个电子邮件和日程软件厂商,直接与微软的专有软件Exchange竞争。去年,Zimbra的收费邮箱年收入已经从1200万美元增长至2000多万美元,其客户数量也从1万多暴涨至3万多。其营销和产品副总裁John Robb表示,“每天我们醒来的时候会问自己这样一个问题,‘如何我们才能发展的更大?’”

Zimbra的开发社区的成员数量已经从12000个增长至18000个。该公司最近开始提供一个邮件托管解决方案,印度最大的一家公司已经从IBM的Lotus Notes转向它所提供的解决方案,不过具体销售信息并未被披露。

面临的风险:未来不确定
不过,虽然有以上利好消息,开源软件同样也面临着巨大的风险:客户可能习惯于免费使用软件。Driver表示,“我已经看到低迷的经济正在让更多的人开始关注开源,但是如果经济低迷持续的时间过长,经历一场持续一年或更长时间的真正经济衰退,我担心的一件事情恐怕会发生,普通的IT机构或许会怀疑自己是否还需要一个服务和支持。如果它们面临这种经济状况,而且不知道未来会如何,它们可能会认为,省去在服务和支持上的投资,可以生存的更长一些。”

Driver表示,对于开源软件厂商来说,由此带来的危险结果是,“如果使用我们软件的客户不选择使用服务和支持的时间越长,他们或许认为,其实不需要厂家的支持和服务也不会有什么问题。” 如果客户具有了这种观点,依靠服务和支持生存的开源厂商就麻烦了。

遭遇这种情况的即使不是全部开源软件厂商,也应该是绝大多数。Asay表示,在他经历过的每个销售案例中,客户在做出购买决策之前,可以有很长的时间进行测试评估,据他表示,一个财富10强的公司在其生产过程中使用Alfresco的产品已经有一段时间,但是至今还没有给Alfresco一毛钱。

在目前经济情形下,这种现象给开源厂商所带来的危险比以往更大,尤其对那些小公司来说更是如此。正如Driver所说的,这已经和开源关系不大,而是一个小厂商如何才能生存下去的问题。

传统的开源厂商都在对如何将用户转化为客户而感到发愁,Driver表示,在经济低迷时期,实现这个目标将更困难,因为很多用户通常仅仅希望免费使用开源产品,而不想成为它的客户。

更富创新性才能安度经济危机
那么,面临一个可能更加漫长的经济低迷时期,开源软件厂商该如何应对?Asay的建议是,“所有人应该考虑盈利问题。当然,还有发展问题,但是盈利应该是第一位的。”

必须想办法卖出尽可能多的软件。另外,将更多的精力放在研发上。如果一个产品足够优秀,它的销量自然会上涨。这一点对于目前的状况尤其正确,现在开源厂商必须依靠自己的产品质量来反击质疑的声音。

另外,开源厂商必须让自己有区别于竞争对手的地方,或者说必须有自己的“绝招”。Asay表示,“开源厂商必须确保自己的产品或服务有独到之处。功能扩展、附加功能、增强支持的体验、类似软件即服务(SaaS)的在线服务、托管软件。托管软件是开源行业应该加强投入的一个领域。让客户可以按月交费,在经济低迷时期或许是一个可以让你成功的方案。”

Driver则表示,在经济低迷时期,创新、开发和销售比以往任何时候都重要。他认为,对于小厂商来说,现在是缩衣节食的时候了。调查自己的核心用户,然后充分利用开源的独特之处,例如开放创新,或许它可以成为一个新业务模式创建的催化剂。云计算、订户标价等模式的流行说明,创新是可以针对客户的,而不仅限于技术。它们应该创建协作性垂直用户社区,并在这个社区中亮出自己更多观点。Driver表示,如果他是一个开源厂商,他希望能够发现新的方法来解放自己的产品,并让社区成员参与到产品相关工作中来。

Driver的建议,其实已经被Red Hat用来发现新的收入渠道。Berman表示,“我们最近推出了一个全球咨询评估服务。我们将走出去了解用户的硬件和软件等情况,看看什么应用可以被转移到开源平台上。这类服务的需求正在上升;很多人已经开始关注它。我们网站的点击次数正在因此而暴涨。”

Driver同时指出,开源行业的巨头现在还可以进行一些物美价廉的收购交易。他建议大型开源厂商可以关注一些“跳楼价”出售的企业,对于那些手中有钱的开源厂商来说,经济低迷时期就是黄金时期。

这个观点也被Canonical公司所认同,Carr表示,“我们认为现在是扩张的一个伟大时机。你可以招聘到自己需要的人才,广告成本正在下降。我们手里有很多签到2011年的合同,为了更好的履行这些合同,我们还需要招聘更多的人员。”

努力把握好现有客户
最后,在当今特殊的宏观环境下,以往的一些建议将变得更加重要。Asay表示,“把握好现有的客户,企业所遭遇的最糟糕的事情莫过于客户的离去。客户是它们最稳定的收入来源。把握好现有的客户,并将更深层次的产品和服务卖给他们。要知道,客户群的建立并非一朝一夕之功,因此需格外珍惜。”

开源公司可以做的最重要的一件事情是,冷静应对当前局势,安然度过困难时期;所有困难终会过去。用Asay的话来结束本文,“不要慌张——如果你的企业一直是认真经营,没有理由自乱阵脚或去解雇所有的人。”